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什麼是三叉神經痛?

三叉神經是第5對腦神經,主管臉部、口腔的感覺,左右臉頰各一條,有三個分支分別通往眼部、上顎和下顎區域,就如同三條叉路,因此稱「三叉神經」。拔牙時麻醉的就是三叉神經末梢的分支。三叉神經痛最常發生在第二、第三分支,這兩個分支正好通往上下顎骨區域,多數是其中一個分支發生疼痛,較少兩個分支一起發作。常被誤認為蛀牙或神經壞死而引起的牙痛,不少患者犧牲了好幾顆牙,但疼痛依然存在,最後才發現「主謀」其實是三叉神經痛。

引起三叉神經痛的原因有哪些?

成因眾多,常見原因如下:
1.動脈壓迫到神經:這是較常見的原因,動脈與三叉神經原有其他組織間隔,可能因為老化或其他因素讓這層間隔變薄或消失,動脈跳動直接壓迫、刺激到三叉神經, 造成三叉神經短路或異常放電,造成疼痛。
2.腦部長腫瘤或神經長瘤:由於腫瘤促進血管增生壓迫到三叉神經,因而產生疼痛。 
3.多發性硬化症:中樞神經系統(腦和脊髓)疾病,造成神經髓鞘的脫失因而產生「硬化」現象,以致沒有舒展空間,誘發不正常放電。 
4.帶狀疱疹的後遺症:帶狀疱疹病毒殘存在神經周邊,當免疫力強時它躲在神經周圍,免疫力弱時就跑出來,攻擊神經,導致疼痛。 
不過仍有些三叉神經痛找不到原因。

症狀與牙痛類似,不易區別且易產生誤診,兩者仍有些許差異可供區別:

  • 痛感及持續時間不同︰三叉神經痛的感覺像觸電、電擊,發作時間可能只有幾秒到一兩分鐘,來得快去得也快,但疼痛極為強烈,病人常形容是「天下第一痛」、「畢生最痛」,每天可能不定時一再發作;牙痛則可能是鈍鈍的痛或劇痛,但持續時間相對較久。
  • 疼痛的範圍︰牙痛比較局部,三叉神經痛起來會連臉皮一起痛。
  • 有無誘發因子︰三叉神經痛常因臉部動作而誘發(如說話、進食、洗臉、刷牙、化妝、刮鬍子、打呵欠、吹到冷風或冷氣),牙痛則否。
  • 吃止痛藥有沒有用︰用一般止痛藥可以減輕牙痛,但對三叉神經痛無效。如果吃了止痛藥,牙痛卻絲毫沒有減輕,要小心恐怕另有原因。

三叉神經痛的疾病發展因人而異,發作時間從數天到數週,嚴重者甚至可達數月,隨後又進入緩解期。但症狀容易反覆發作。

牙齒、顏面、神經

目前沒辦法用單一檢查診斷出三叉神經痛,通常會用排除法,比如先確定牙齒有沒有病變,然後從症狀、疼痛分布的區域、有沒有誘發因素(如說話、洗臉、刷牙、打呵欠後就痛)去判斷是不是三叉神經痛。可能需做腦部核磁共振檢查,看是否長了腫瘤壓到神經或血管異常,引起三叉神經痛。

藥物:最常使用的是「癲通錠(Tegretol,學名Carbamazepine卡巴馬平)」,是常見的抗癲癇藥物。癲癇跟三叉神經痛無關,但兩者同樣可能牽涉神經不正常放電,所以用抗癲癇藥物來穩定三叉神經,對許多病人療效顯著。

阻斷治療及手術:如果藥物止痛效果不好,可以改用阻斷治療或手術治療
1.局部神經注射︰將類固醇經口腔注射到疼痛處,也可藉超音波引導提高準確度,目的讓末梢三叉神經不要那麼興奮或水腫,同時繼續吃抗癲癇藥,可以降低疼痛發作的頻率。
2.星狀神經節阻斷︰藉由阻斷頸胸交界處匯合的交感神經節來達到療效。治療機制不完全清楚,推斷可能是神經阻斷後改善頭頸部循環,達到止痛效果。可藉由超音波輔助來提升成功率並減少併發症。
3.經皮神經節燒灼︰將濃度95%的醫藥用酒精注射到「作怪」的三叉神經,破壞、麻痺它,以紓解疼痛。
4.高頻熱凝療法︰一種局部麻醉或輕度鎮定下進行的微創手術,將極細的探針在X光透視下,找到引起疼痛的神經叢,用熱能及電流刺激它,減少神經活性,但可能復發,且可能有臉麻、咀嚼無力的副作用。微血管減壓手術︰是一種開顱手術,神經外科醫師從耳後、後顱窩處開洞進入,找到動脈壓迫三叉神經的地方,在動脈和神經間放一片墊片,吸收動脈跳動時的震動,讓三叉神經少受干擾。然而,如果是帶狀疱疹所引起三叉神經痛,並不適用高頻熱凝療法或微血管減壓手術,因為這不是動脈壓迫神經引起的,只能服藥減輕疼痛。
5.電腦刀︰用高劑量放射線燒灼三叉神經,降低敏感度。

*上述所有的治療方式都有其優劣利弊處,患者需與神經專科醫師審慎評估,選擇適合患者情況的治療方式。

目前暫無方法能有效預防三叉神經痛。

三叉神經痛可以藉藥物及手術減少發作頻率、減輕疼痛,讓病人日子好過一點,但不容易完全治癒,可能不時還是會「電」一下,患者可能必須長期接受治療,並想辦法跟它共處了。

三叉神經痛好發在中高齡女性,原因不明。